Distancia

Plano de Manhattan. La distancia euclidiana (segmento verde), no se corresponde con el «camino más corto posible» ente dos puntos de dicha ciudad, además de no existir sólo un camino de menor longitud.
La menor distancia entre dos puntos recorrida sobre la superficie de una esfera es un arco de círculo máximo: la ortodrómica.

En matemáticas, la distancia entre dos puntos del espacio euclídeo equivale a la longitud del segmento de la recta que los une, expresado numéricamente. En espacios más complejos, como los definidos en la geometría no euclidiana, el «camino más corto» entre dos puntos es un segmento recto con curvatura llamada geodésica.

En física, la distancia es una magnitud escalar, que se expresa en unidades de longitud.

Definición formal

Desde un punto de vista formal, para un conjunto de elementos X se define distancia o métrica como cualquier función matemática o aplicación d(a,b) de X \times X en \mathbb{R} que verifique las siguientes condiciones:

Si dejamos de exigir que se cumpla esta última condición, al concepto resultante se le denomina pseudodistancia o pseudométrica.

La distancia es el concepto fundamental de la Topología de Espacios Métricos. Un espacio métrico no es otra cosa que un par (X,d), donde X es un conjunto en el que definimos una distancia d.

En el caso de que tuviéramos un par (X,d) y d fuera una pseudodistancia sobre X, entonces diríamos que tenemos un espacio pseudométrico.

Si (X,d) es un espacio métrico y E \subset X, podemos restringir d a E de la siguiente forma: d': E \times E \longrightarrow \mathbb{R} de forma que si x,y \in E entonces d'(x,y)=d(x,y) (es decir, d'=d|_{E \times E}). La aplicación d' es también una distancia sobre d, y como comparte sobre E \times E los mismos valores que d, se denota también de la misma manera, es decir, diremos que (E,d) es subespacio métrico de (X,d).

Distancia de un punto a un conjunto

Si (X,d) es un espacio métrico, E \subset X, E \ne \varnothing y x \in X, podemos definir la distancia del punto x al conjunto E de la siguiente manera:

d(x,E):= \inf \{d(x,y): y \in E\}.

Es de destacar las siguientes tres propiedades:

Los casos de distancia de un punto a una recta o de distancia de un punto a un plano no son más que casos particulares de la distancia de un punto a un conjunto, cuando se considera la distancia euclidiana. (la fórmula de distancia de un punto a una recta está incorrecta, traten de solucionar, por favor)

Distancia entre dos conjuntos

Si (X,d) es un espacio métrico, A \subset X y B \subset X, A \ne \varnothing, B \ne \varnothing, podemos definir la distancia entre los conjuntos A y B de la siguiente manera:

d(A,B):= \inf \{d(x,y): x \in A, y \in B\}.

Por la misma razón que antes, siempre está definida. Además d(A,A)=0, pero puede ocurrir que d(A,B)=0 y sin embargo A \ne B. Es más, podemos tener dos conjuntos cerrados cuya distancia sea 0 y sin embargo sean disjuntos, e incluso que tengan clausuras disjuntas.

Por ejemplo, el conjunto A:= \{(x,0): x \in \mathbb{R}\} y el conjunto B:= \{(x,e^x): x \in \mathbb{R}\}. Por un lado, A=\operatorname{cl}(A), B=\operatorname{cl}(B) y A \cap B = \varnothing, y por otro d(A,B)=0.

La distancia entre dos rectas, la distancia entre dos planos, etc. no son más que casos particulares de la distancia entre dos conjuntos cuando se considera la distancia euclidiana.

Véase también

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