Comté des États-Unis

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(avril 2017).

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Carte des États-Unis indiquant leur division en États et en comtés.

Aux États-Unis, un comté (county) est une forme de gouvernement local, une division territoriale plus petite qu'un État mais plus grande qu'une ville ou une municipalité, dans un État ou un territoire.

La quasi-totalité du territoire des États-Unis est recouverte de comtés ou de juridictions assimilées, hormis l'Alaska, où la moitié du territoire ne possède pas de représentation locale et est directement administrée par l'État. Cela mis à part, les pouvoirs, la taille et la population des comtés peuvent varier considérablement d'un État à l'autre.

Le centre d'administration d'un comté, analogue à un chef-lieu, s'appelle habituellement le siège du comté (county seat).

Terminologie

Bien que le mot county vienne du français comté et que ce terme ait gardé en France une connotation féodale ou nobiliaire, dans beaucoup de pays de tradition anglo-saxonne il représente une subdivision administrative sans aucune référence à l'aristocratie. Ainsi, le terme comté est utilisé en français au Canada dans le même sens qu'aux États-Unis[1].

Comtés et équivalents

Le terme county est directement utilisé par 48 des 50 États des États-Unis. Deux États font exception[2] :

Le gouvernement d'un comté réside généralement dans une municipalité, nommée le « siège de comté ». Cependant, certains comtés des États-Unis n'ont aucun siège tandis que d'autres en ont plusieurs. En outre, le siège de nombreux comtés, qui sont alors souvent peu peuplés et ruraux, se trouve dans une localité non incorporée ou dans un census-designated place.

Outre les counties, le terme « county equivalents » (« équivalents de comté ») inclut trois types de divisions territoriales distinctes :

Les territoires non-incorporés et habités des États-Unis ne sont pas divisés en comtés : Porto Rico et les îles Mariannes du Nord sont divisés en municipalités, les îles Vierges américaines et les Samoa américaines en districts, Guam en villages.

Villes-comtés

Généralement, aux États-Unis un county contient plusieurs municipalités, qui sont des gouvernements locaux plus petits. Cependant, il existe plusieurs exceptions :

Statistiques

Nombre

En 2006, il existait 3 077 counties aux États-Unis. En leur ajoutant les 64 « équivalents de comté », cela donnait 3 141 comtés ou équivalents, soit en moyenne 62 counties par État. Cependant, le nombre de counties d'un État dépend grandement de sa taille, mais aussi de sa situation géographique. De façon générale, les États du Sud et du Mid-Ouest tendent à avoir plus de counties que ceux de l'Ouest et du Nord-Est. La liste suivante donne le nombre de counties (et équivalents) pour chaque État, par ordre décroissant :

Superficie

Au recensement de 2000, la superficie médiane des 3 077 comtés était de 1 611 km2, environ les deux-tiers de la superficie médiane des comtés cérémonials d'Angleterre et un peu plus du quart de la superficie médiane des départements français.

Là encore, ces chiffres masquent de grandes différences entre l'est et l'ouest des États-Unis. La superficie des comtés dans l'ouest des États-Unis est largement plus grande que celle des comtés de l'est. Par exemple, la superficie médiane des comtés est de 1 138 km2 dans l'Ohio et 888 km2 en Géorgie tandis qu'elle est de 3 977 km2 en Californie et 6 286 km2 dans l'Utah.

Le comté le plus grand est celui de North Slope en Alaska (245 435 km2) ; le plus petit est Kalawao à Hawaï (34 km2). En dehors de l'Alaska et d'Hawaï, le plus grand est celui de San Bernardino en Californie (52 073 km2), le plus petit celui de New York (correspondant à l'Ile de Manhattan) dans l'État de New York (59,47 km²).

Si on inclut les équivalents de comtés, le plus grand est la région de recensement de Yukon-Koyukuk en Alaska (382 912 km2) et le plus petit la ville indépendante de Falls Church en Virginie (5 km2).

Population

Selon le bureau de recensement des États-Unis en 2000, la population médiane des 3 077 comtés était de 24 544 habitants, 33 fois moins que la population médiane des comtés d'Angleterre, environ deux fois moins qu'une circonscription électorale québécoise et 21 fois moins que la population médiane des départements français.

Seuls 16,1 % des comtés des États-Unis possédaient plus de 100 000 habitants, reflétant la nature rurale des comtés, dessinés au XIXe siècle dans un pays encore largement rural et urbanisé de façon marginale. Actuellement, la plus grande partie des habitants des États-Unis est concentrée dans un nombre restreint de comtés.

Le comté le plus peuplé est celui de Los Angeles en Californie (10 226 506 habitants en 2005) ; le moins peuplé est celui de Loving au Texas (82 habitants en 2010).

Le comté le plus dense est celui de New York (île de Manhattan) dans l'État de New York (17 568 hab./km² en 2000), le moins dense est le borough de Lake and Peninsula en Alaska (0,023 hab./km² en 2000). La région de recensement de Yukon-Koyukuk en Alaska est encore moins densément peuplée (0,017 hab./km² en 2000).

Compétences / Pouvoirs

Les pouvoirs des gouvernements des counties varient fortement selon les États[3] ; schématiquement, on peut retenir qu'ils sont beaucoup plus forts à l'Ouest qu'à l'Est[4],[5]. De façon générale, en dehors de la Nouvelle-Angleterre, les comtés des États-Unis sont typiquement chargés de la police locale, des services publics, des bibliothèques, de collecter des statistiques essentielles et de préparer ou procéder aux certificats de naissance, de décès et de mariage. Dans certains États, le shérif du comté est le premier auxiliaire de police. Dans l'ouest du pays, les comtés sont de loin la plus importante des collectivités locales, la majeure partie du territoire n’étant couverte par aucune municipalité. Ils ont un rôle intermédiaire dans le Mid-Ouest, où ils s’occupent du gouvernement local dans les zones rurales.

De façon schématique, les comtés représentent de façon équitable toute la population de leur territoire, tandis que les municipalités s'occupent de l'organisation socio-économique et de l'aménagement du territoire urbain ou périurbain. Les villes indépendantes cumulent ces deux fonctions ; quelques-unes ont une administration locale à deux niveaux, entre la municipalité et ses arrondissements décentralisés.

Les cas particuliers suivants sont à signaler :

Onomastique

Parmi les noms couramment donnés aux counties, on peut citer :

Notes et références

  1. Le terme « comté » dans le sens de division administrative d'un territoire est attesté en français dès 1792: Article comté, substantif masculin" dans le site du Centre national de ressources textuelles et lexicales.
  2. (en) National Association of Counties, « Overview of County Government » (consulté le 12 janvier 2015)
  3. (en) Osborne M. Reynolds, Jr., Handbook of Local Government Law, 2nd ed. (St. Paul, MN: West Group, 2001), p. 26.
  4. (en) Secretary of the State of Connecticut, « Connecticut State Register and Manual, Section VI: Counties » (consulté le 23 janvier 2010) : « There are no county seats in Connecticut. County government was abolished effective October 1, 1960; counties continue only as geographical subdivisions. »
  5. (en) The State of Rhode Island and Providence Plantations, « Fun facts & trivia » (consulté le 23 janvier 2010) : « Rhode Island has no county government. It is divided into 39 municipalities each having its own form of local government. »

Bibliographie

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